Pemphigus cornicularius, o cómo las apariencias engañan.

A  veces, alguien caminando por el campo puede encontrarse con un curioso arbusto, primo hermano del pistacho, y centrar su atención sobre unos curiosos “cuernos” que aparecen entre sus hojas.

-¡Anda!. Mira que frutos más curiosos tiene este arbusto. ¡Parecen cuernos!.

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Pero nada más lejos de la realidad. La cornicabra (Pistacia terebinthus) adquiere su nombre por los curiosos “frutos” en forma de cuerno que tienen. Sin embargo, no son frutos.  Esos “cuernecillos” nada tienen que ver con frutos o semillas. Son en realidad …¡ hojas !. Sí, como lo oyes, son hojas. Ni más ni menos que hojas deformadas.

Estas hojas hipertrofiadas las desarrolla la planta, pero… ¿para qué?. En realidad, el nombre correcto para esos cuernos es el de agallas. Y , en efecto, los desarrolla la propia planta a partir de hojas.

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Desarrollo inicial de la agalla. Las agallas se forman a partir de las hojas.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

No obstante, el desarrollo de esas agallas es estimulado por un diminuto e insospechado insecto. Un insecto que se alimenta de la savia de la planta. Este pequeño insecto se encuentra justo en el interior de la agalla, allí donde tiene un microclima ideal para su desarrollo y reproducción.  Resulta que este bicho, inyecta en el tejido de la hoja unas hormonas. Y esas hormonas estimulan el crecimiento desmedido de la hoja, hasta el punto de provocar su hipertrofia en esa forma tan curiosa de cuerno.  Entre esas hormonas, que  inyectan en muy poca cantidad, seguramente se encuentren algunas de la familia de las auxinas, famosas  por estimular el crecimiento vegetal (de hecho, se venden para acelerar el crecimiento de plantones).

Detalle de la agalla donde se observa el tejido foliar hipertrofiado.

Detalle de la agalla donde se observa el tejido foliar hipertrofiado.

 

¿Y quién es ese insecto, tan “malvado” que provoca la hipertrofia de las hojas?. Pues es de la familia de los pulgones (áfidos) y se llama pénfigo, del latín Penphigus que significa “ampolla” [ojo, no confundir con la enfermedad humana autoinmune que recibe el mismo nombre de pénfigo].

Colonia de pulgones pénfigos en el interior de la agalla. Aparecen de varios tamaños, lo que indica que se están reproduciendo.

Colonia de pulgones pénfigos en el interior de la agalla. Aparecen de varios tamaños, lo que indica que se están reproduciendo.

 

La especie de pulgón, en concreto, se denomina “Penphigus cornicularis”, y habita y se reproduce dentro de las agallas que él mismo provoca en la planta para tal fin. Cuando la agalla crece, lo hace formando un cuerno hueco. Así el pénfigo se asegura de dos cosas. La primera es que está protegido en el oscuro interior del cuerno, donde se mantiene una temperatura relativamente constante. Los insectos no morirán por heladas, ni tampoco serán  comidos por avispas parasitoides, larvas de mariquitas, larvas de moscas sírfidas, etc. Lo segundo es que el tejido de la agalla es tejido vivo, y por tanto recibe suministro continuado de savia, con sus respectivos nutrientes. Así que la agalla también sirve de alimento.

Estos pulgones, como todos los demás pulgones, tienen la curiosa capacidad de reproducirse sin necesidad de fecundación. Es decir, las hembras “paren” crías hembras gemelas a sus madres. Un pulgón hembra puede dar lugar a cinco o seis hijas (genéticamente idénticas entre sí  e idénticas a la madre). Y a su vez, las hijas pueden parir a ese mismo número de crías. Es fácil imaginar que en muy poco tiempo una agalla puede llenarse de cientos de pulgones, todos clones  idénticos al primer pulgón que provocó la agalla.

Así que, en la Naturaleza… ¡cuidado!:  ¡ las apariencias engañan!.

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